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One For Two: Compound Verbs

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You can take two German words and use them to create one new word. Such compound words allow speakers to make up new words other speakers can understand although they have never heard these words.

Compound verbs are similar to separable verbs and inseparable verbs.

How Do You Create A German Compound?

A compound word consists of a primary word and a determiner.

Example for nouns:

die Küche + der Tisch = der Küchentisch (plural: die Küchentische)

The primary word (Tisch) explains to which larger group of objects the new word belongs. Article and plural are based on the primary word. The determiner indicates what makes the composite word special: A Küchentisch is different from either a Wohnzimmertisch, a Terrassentisch or a Plastiktisch.

You can add two or three determiners to a primary word. The first determiner defines the second determiner:

der Plastikküchentisch, der Holzküchentisch, der Metallküchentisch

You always write compound nouns together.

How Do You Put Together A German Compound Verb?

When you conjugate a compound verb you use the conjugation of the last verb. There are three ways to form a compound verb:

  1. verb + verb
  2. noun + verb
  3. adjective + verb

1. Verb + Verb

The rules of spelling compound verbs made of two verbs have changed several times since the first reform of orthographical rules in 1998. Currently, you write compound verbs as separate verbs:

einkaufen fahren: Sie sind einkaufen fahren.
•spazieren gehen: Er ist spazieren gegangen.
•schreiben lernen: Wir haben schreiben gelernt.
•lesen üben: Ich habe lesen geübt.

Keep in mind:

You may write the compound made up from „kennen“ and „lernen“ either as one verb or as two verbs:

•kennen lernen: Wir haben uns im Urlaub kennen gelernt.
•kennenlernen: Wir haben uns im Urlaub kennengelernt.

Compound verbs made up from „sein“ are generally written as two words:

•da sein: Sie ist schon um 16 Uhr da gewesen.
•aus sein: Der Film ist um 20 Uhr aus.

When you nominalize compound verbs you always write the resulting noun as one word: das Einkaufengehen, das Spazierengehen, das Schreibenlernen, das Lesenüben, das Kennenlernen, das Dasein.

2. Noun + Verb

As part of a compound verb the noun is often still recognizable as a noun. You write the infinitive as two words:

•Auto fahren: Sie fährt Auto.
•Rad fahren: Sie fährt Rad.
•Schlittschuh laufen: Ich bin Schlittschuh gelaufen.
•Kuchen backen: Wir wollen Kuchen backen.

In some cases the noun loses its independent meaning. The infinitive is then written as one word:

eislaufen: Wir sind eisgelaufen.
•teilnehmen: Wir wollen an dem Spiel teilnehmen.
•kopfstehen: Die ganze Schulklasse hat kopfgestanden.

When you nominalize a compound you always write the noun as one word: das Autofahren, das Kuchenbacken, das Eislaufen, das Kopfstehen.

3. Adjective + Verb

When you make up a compound verb from a simple adjective and a verb you can decide for yourself if you want to write two words or one. This is confusing for learners and native speakers alike. Don’t switch between one word and two words within a text:

klein schneiden, kleinschneiden: Die Mutter hat dem Kind den Apfel klein geschnitten/ kleingeschnitten.
•warm machen, warmmachen: Ich werde dir die Suppe warm machen/ warmmachen.

Compounds made up from an extended adjective or a compound adjective or from a compound verb are always written in two or more words:

kleiner schneiden: Kannst du mir die Wurst kleiner schneiden?
•ganz klein schneiden: Sie hat mir das Essen ganz klein geschnitten.
•grün anstreichen: Sie hat die Bank grün angestrichen.

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