My Special Problem: Should I Stay Or Should I Go? Undecided Verbs

Angelika Bentin - Fotolia.com
Angelika Bentin – Fotolia.com

Verbs can be very indecisive. Some German verbs have an inseparable prefix. The prefix accompanies them through all tenses, active and passive moods, and replaces the signal prefix ge-. Other German verbs have a separable prefix. Sometimes the prefix wanders to the end of a sentence, sometimes it remains before the verb, and in the past participle it allows the perfect signal ge- to slip between prefix and verb.

The inseparable and separable verbs know what they want. But some verbs cannot decide whether they want or don’t want to have a prefix. These verbs are a nuisance for people who learn German. Many native speakers also have problems with them.

All Or Nothing – Which Verbs Are Separable And Which Are Inseparable?

The set of separable and inseparable verbs is small. The prefixes are:

  • durch-
  • über-
  • um-
  • unter-
  • wider-
  • wieder-

The prefix changes the meaning of the verb.

Examples:

durch-  – durchlaufen: Der Kaffee läuft durch. (in der Kaffeemaschine) Die Entwicklung durchläuft verschiedene Phasen. (Don’t confuse the prefix with the preposition durch: Der Hund läuft durch die Stadt.)

über- – übersetzen: Sie setzen mit dem Boot an das andere Ufer über. Er übersetzt den Text von Spanisch nach Englisch.

um- – umfahren: Das Auto fährt den Zaun um. Das Auto umfährt den Baum.

unter- – unterstellen: Ich stelle mein Auto in der Garage der Nachbarn unter. Er unterstellt mir, dass ich lüge.

wieder- – wiederholen: Er holt den Ball wieder. Ich wiederhole die Vokabeln aus Lektion 1.

In modern German verbs either have a separable or an inseparable conjunction with the prefix wider- . (Wider- has the sense of against, back, anti-.)

wider- – widersprechen: Sie widerspricht mir immer. widerspiegeln – Die Fensterscheibe spiegelt das Sonnenlicht wider.

Hear The Difference

You can recognize whether a verb is separable or inseparable when you listen for the stressed syllable.

When the verb has a separable prefix, the stress is on the prefix :

durchlaufen – Der Kaffee läuft durch.

umfahren – Das Auto fährt den Baum um.

When the verb has an inseparable prefix, the stress is on the verb:

übersetzen – Er übersetzt den Text von Spanisch nach Englisch.

wiederholen – Ich wiederhole die Vokabeln aus Lektion 1.

You can read the German Version of this article here.

 

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